Steven Sasson en 1973.

Poco después de que empezó a trabajar en Kodak, fue asignado a Mr Sasson una tarea supuestamente de poca importancia, debía averiguar si el CCD (Charge-Coupled Device / dispositivo de carga acoplada) inventado pocos años antes podía tener un uso practico en fotografía.

El CCD por si solo no podía guardar las imágenes porque los impulsos eléctricos desvanecían rápidamente, pero Steven Sasson quería usar esta tecnología para capturar fotografías. Para almacenar las fotos recurrió a un proceso relativamente nuevo para aquellos tiempos, la digitalizacion, que era trasformar los impulsos eléctricos en números. Para ello tuvo que introducir tanto una memoria RAM que una cinta magnética digital. Algunos de los lectores se acordarán de los Audio Cassette…

La cámara se componía de un objetivo de una Super-8, una grabadora digital portátil, 16 materias de níquel-cadmio, un convertidor analógico-digital y varias docenas de circuitos. La cámara en si fue un logro histórico, pero Steven tenía necesidad de inventar también un sistema di reproducción que tomara las información digital desde el casete y convertirlos en «algo que se podía ver» en un televisor.

Esto era más que una cámara. – dijo Steven Sasson – Era un sistema fotográfico para demostrar la idea de una cámara totalmente electrónica que no necesitaba nide película ni de papel.

Steven Sasson_prima fotocamera digitaleEl joven tuvo una serie de reuniones con los líderes de los diversos departamentos de Kodad, trajo la cámara portátil en salas de conferencias y mostró que el sistema funcionaba fotografiando las personas en la habitación.

Necesitaba solo de 50 milisegundos para capturar la imagen, pero tardaba 23 segundos para grabar en la cinta. – dijo Sasson – Después de insertar el casete en nuestro sistema de reproducción 30 segundos más tardes pudimos ver la imagen de 100 x 100 pixeles por lado.

Al pesar de que la calidad era pobre, la resolución podía mejorar rápidamente con el avance de la tecnología. La respuesta de los directivos de Kodak fue tibia.

Ellos estaban convencido de que nadie quería ver sus fotos en la televisión.

Las principales objeciones a su invención provenían del departamento de marketing. Kodak tenía un monopolio en el mercado de la fotografía en los EEUU, y hacía dinero en cada paso del proceso fotográfico.

Cuando los ejecutivos de Kodak preguntaron cuando la fotografía digital sería capaz de competir con el papel, Steven utilizó la ley de Moor, que prevé la velocidad con la que la tecnología digital avanza. Necesitaría dos millones de pixeles para competir contra el clásico carrete, así su estimación fue entre 15 y 20 años. Kodak comenzó a comercializar sus primeras cámara digital de consumo 18 años después.

Me dejaron seguir trabajando en las cámaras digitales, compresión de imágenes y tarjetas de memoria.

Ecam_KodakLa primera cámara digital fue patentada en 1978 y la llamaron «cámara fotográfica electrónica»,
a Steven no se le permitió hablar en publico y mostrar su prototipo a nadie fuera de Kodak. A final de los ’80 (en 1989) Steven y el colega Robert Hills, crearon la primera réflex digital moderna, que parece y funciona como los modelos profesionales de hoy. Tenía un sensor de 1,2 megapixeles, un sistema de compresión de imágenes y tarjeta de memoria.

El departamento de marketing de Kodak todavía no estaba interesado en el digital, dijeron que podían vender la cámara digital, no lo harían porque podría erosionado las ventas de la fotografía tradicional. Sin embargo, cuando la patente expiró en 2007, Kodak ganó millones de dólares ya que la mayoría de los productores quería usar esa tecnología (pero nada para Steven). Kodak decidió demasiado tarde adoptar plenamente la fotografía digital con cámaras de consumo y de uso profesional.

Cada camara digital que se vendia remplazaba una cámara analógica, dañando a los que vendían carretes – dijo Steven –

Hoy en día, la primera cámara digital de Steven Sasson construida en 1975 se encuentra en exhibición en el Museo nacional de Historia Americana del Smithsonian. El presidente Barak Obama ha asignado al Steven Sasson la Medalla Nacional de Tecnología e Innovación en una ceremonia en la Casa Blanca en 2009.

Tres años más tarde, Eastman Kodak se declaró en quiebra.